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La storia di Fatima è associato con tre figli: Lucia de Jesus, 10, e Francesco e Giacinta Marto, i suoi cugini, 9 e 7 anni, il 13 maggio 1917, a guardia del gregge all'ombra di un leccio di un luogo chiamato Cova da Iria e che, a mezzogiorno, dopo aver pregato il rosario, come al solito ha, si divertivano a costruire una piccola casa in pietra nel luogo dove ora sorge la Basilica. Improvvisamente, videro una luce intensa, pensando che un fulmine, hanno deciso di lasciare, ma poco dopo, un altro lampo illuminò il luogo e sulla cima di un albero di leccio (dove ora sorge la Cappellina delle Apparizioni), una "Signora più splendente del sole ", dalle cui mani pendeva un bianco rosario. La Santa Vergine ha detto che era stato inviato da Dio con un messaggio per ogni uomo, donna e bambino. Apparso in un momento in cui la civiltà era gravato dalla guerra e da violenze sanguinarie, Essa promise che il Cielo avrebbe concesso la pace nel mondo se le Sue richieste di preghiera, riparazione e consacrazione fossero state ascoltate e rispettate.


Nostra Signora di Fatima spiegò ai bambini che la guerra è una punizione per il peccato e ammonì che Dio avrebbe ulteriormente castigato il mondo per la sua disobbedienza alla Sua Volontà per mezzo di guerre, carestie e persecuzioni contro la Chiesa del Santo Padre e dei fedeli. La Vergine ha chiesto loro di pregare molto e ha annunciato che sarebbe tornato per altri cinque mesi consecutivi, il giorno 13 a mezzogiorno.


I bambini così fecero, e il giorno 13 di giugno, luglio, settembre e ottobre, la Signora apparve di nuovo a loro e parla loro nella Cova da Iria. Il 19 agosto il segno era in Valinhos, a circa 500 metri da Aljustrel, perché in 13 giorno, i bambini erano stati presi dall'amministratore County.
Il Messaggio della Madonna al mondo basato su ciò che è stato chiamato il "Segreto" che Ella confidò ai tre piccoli veggenti nel luglio del 1917. Il segreto in realtà consiste di tre parti. La prima parte del Segreto è stata una visione orribile dell'inferno "dove vanno le anime dei poveri peccatori". La seconda parte del Segreto profetizzava in particolare lo scoppio della Seconda Guerra Mondiale. L'ultima parte del segreto (chiamato il "Terzo Segreto") è stato scritto da Lucia dos Santos, nel 1944 ed è in possesso della Santa Sede dal 1957.


Anni dopo, Suor Lucia dice che tra aprile e ottobre 1916, un angelo era apparso ai tre veggenti, tre volte, due nel Cabeço e un altro al pozzo del cortile di Lucia, invitandoli alla preghiera e alla penitenza.


Nell'ultima apparizione, il 13 ottobre, alla presenza di circa 70.000 persone, la Signora li disse che era la "Signora del Rosario" e di fare una cappella in suo onore. Dopo l'apparizione tutti i presenti furono testimoni del miracolo promesso ai tre bambini nei mesi di luglio e settembre: il sole, roteando su se stesso come una ruota di fuoco, come sbattere contro la Terra.
Fatima è oggi considerata da molti come l'Altare del Mondo, dove milioni di pellegrini affollano mosso dalla forza più potente del mondo: la fede.